这个女人只活了31岁,但她的细胞却永生不死,还拯救了上亿人

2018年,《永生的海拉》一书在美国出版,作者丽贝卡·思科鲁特耗时十年为用人类揭露了细胞之母海拉的真实由来。海拉细胞系至今仍活跃在生物学和医学研究中,它改变了人类医学史,造福了全人类。但很多人不知道海拉细胞的主人究竟是谁,今天让我们走近海拉细胞背后的故事。

1920年,海瑞塔·拉克斯出生于美国的一个非洲裔烟农家庭,由于家境贫寒,她从小就开始做起了烟农生意。1950年,海瑞塔·拉克斯在生下了第五个孩子之后,她发现腹部有一个硬块。于是她去了当地最近的一家医院约翰-霍普金斯,这家医院免费为穷苦的黑人提供治疗,海瑞塔·拉克斯就诊之后发现自己患有宫颈癌。

这个女人只活了31岁,但她的细胞却永生不死,还拯救了上亿人

海瑞塔·拉克斯

那时美国每年平均有一万五千名妇女死于宫颈癌,医院最常用的方法就是用放射性金属镭杀死癌细胞。主治医生盖伊博士在海瑞塔·拉克斯的的子宫颈插入装满镭的试管的同时,也从她身上的癌变部位取下了一小块组织标本。

当时的医疗技术还不发达,人们不知道镭竟然能杀死所有细胞。镭放射治疗后,海瑞塔·拉克斯的病情逐渐恶化,密密麻麻的肿瘤布满了她的体腔。1951年10月人4日,31岁的海瑞塔·拉克斯因宫颈癌而辞世,她的遗体被葬于自家庭院。

这个女人只活了31岁,但她的细胞却永生不死,还拯救了上亿人

盖伊博士

盖伊博士一直致力于体外恶性肿瘤细胞的培养研究,之前在体外培养的人体细胞都活不了多久,通常情况下,人类细胞在分裂56次之后就停止增殖了。盖伊博士助手玛丽将从海瑞塔·拉克斯身上取下的癌细胞组织用她名字缩写,将其命名为海拉细胞。几天后,玛丽发现装海拉细胞的试管内有生长的迹象,但她没怎么在意,因为此前平培育的细胞也有类似情况,但不久后都停止生长了。

但海拉细胞似乎有非常顽强的生命力,没有任何死亡迹象,还以惊人的速度大量生长,每过24小时,海拉细胞的数量就增加一倍。这一惊人的发现让盖伊博士欣喜若狂,他将装满海拉细胞的试管寄给其他国家的同行,用于癌症研究和制药。

这个女人只活了31岁,但她的细胞却永生不死,还拯救了上亿人

海拉细胞

当时美国爆发了严重的小儿麻痹症疫情,疫苗的安全性需要大量的人体细胞来试验,此时海拉细胞就派上了用场。这些不能在活人身上进行的实验,有了海拉细胞瞬间变得迎刃而解。

1956年,海拉细胞随着前苏联的卫星首次进入了太空,美国首次载人航天飞行中也携带了海拉细胞,实验证明,海拉细胞在太空中繁殖得更快。1989年,科学家通过研究海拉细胞发现里面有一种端粒酶,这种酶就是海拉细胞不断繁殖的原因所在。

迄今为止,海拉细胞被广泛运用于世界各地的科学研究和医学实验,科学家培育过的海拉细胞重达5000万吨长度,可绕地球三圈。全球上亿人都受惠于海拉细胞,海拉细胞不仅帮助人类开发出了治疗白血病、血友病、小儿麻痹症疫苗等药物,还实现了细胞克隆、试管婴儿、成功绘制了人类基因图谱,有望找到性病的传染和人类长寿的秘密。截止目前,基于海拉细胞研究而获得的诺贝尔奖就有5个。

这个女人只活了31岁,但她的细胞却永生不死,还拯救了上亿人

克隆羊

很长一段时间,人们都以为海拉细胞来自一个叫海伦·拉恩的女人,实际上这是一种误解。1973年4月20日,科学界的权威杂志《自然》刊登了生物学家道格拉斯的一段文章,这时海拉细胞的主人才得到证实。22年后,海瑞塔·拉克斯的家人才知道虽然她的身体已长眠于地下,但他的细胞却一直活在世上。海拉细胞变成了公共财产,加速了医学和生物学的进程,然而海瑞塔家人的生活依然贫困潦倒。

2010年,盖伊博士为海瑞塔·拉克斯捐赠了一块墓碑,墓志铭上是她孙子孙女写的一段话:“一位感动许多人生活的杰出妇女,妻子和母亲就在这里。她不朽的细胞将继续永远帮助人类。”美国莫尔豪斯医科大学的罗兰德教授,每年都会举办纪念会,以此来歌颂海瑞塔为人类作出的贡献。

这个女人只活了31岁,但她的细胞却永生不死,还拯救了上亿人

海瑞塔·拉克斯之墓

2013年,德国的生物学研究室将海拉细胞的基因研究成果公开,这一举动引发了海瑞塔·拉克斯后代的不满,他们表示,海拉细胞的提取本身并未获得海瑞塔的同意,这次基因序列公开发布的行为会泄露毅然健在的海瑞塔的基因,侵犯了他们的隐私权。

致力于海拉细胞的医学研究还在继续,它所引发的医学伦理问题也不可避免。不可否认的是,虽然海瑞塔·拉克斯的寿命只有31年,但她的细胞却永生不死,拯救了全球上亿人,海拉细胞为人类做出的贡献是不可估量的。

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